Katten zouden zeven levens hebben. Waar komt deze mythe vandaan en zit er een kern van waarheid in? Onze speurtocht leidt naar de geschiedenis en de bijzondere anatomie van de kat.

Dit artikel komt uit Hart voor Dieren magazine – neem nu een abonnement!

Ze besluipen hun prooi geluidloos, springen vanuit stilstand drie meter hoog en landen exact op de door hen uitgekozen plek. Ze balanceren elegant op de smalste schuttingen en persen zichzelf door de kleinste gaatjes. En als ze dan toch eens vanuit de hoogte vallen, landen ze meestal toch weer op vier pootjes. Katten zijn simpelweg fascinerend.

Hun vaardigheden hebben ertoe geleid dat men van hen zegt dat ze zeven levens hebben. In de middeleeuwen vonden mensen katten doodeng. Hun ogen lichtten ‘s nachts op en ze waren actief in de schemering. Al snel werd het verband tussen de kat en de heks gelegd. En dat niet alleen: men dacht dat heksen zich in katten konden veranderen om zo hun onheil te verspreiden. Vooral zwarte katten stonden bekend als ongeluksbrengers en men deed er alles aan om hen te bestrijden. Bijgelovige lieden gooiden de dieren van kerktorens – en waren als gevolg daarvan nog banger, want de katten landden op hun pootjes en gingen er vliegensvlug vandoor.

Overleven is hun kracht

Ook tegenwoordig staan katten nog bekend als bijzonder taai. Kattenbaasjes vragen zich vaak af hoe hun dier al zijn capriolen overleeft. “Merlijn gleed uit bij het klimmen en bleef hangen aan een vertakking. Hij had het zogenaamde kiepraam-syndroom. De dierenarts gaf me weinig hoop. Maar na zes dagen behandeling was Merlijn buiten levensgevaar. Het duurde daarna nog een paar weken voordat de verlamming in zijn achterhand verdween. Merlijn heeft van zijn zeven levens nu zo’n vijf levens verbruikt, maar hij is weer gezond”, schrijft Hart voor Dieren-lezer Andreas. De lijst van katten die levensgevaarlijke incidenten overleefden is lang: dagenlang vastgezeten in een vaatwasmachine, een onvrijwillige rit in een motorblok, op de snelweg achtergelaten en ga zo maar door.

Het is geen toeval dat men in de volksmond uitgaat van zeven levens. Zeven is een mystiek getal, net als negen. De Britten zeggen dat katten negen levens hebben. De Beatles vereerden het roofdier met een regel in het refrein van het nummer ‘Crippled Inside’: „Well now you know that your cat has nine lives”. Inmiddels spreken we ook hier steeds vaker van negen levens.

Het zou geweldig zijn als mijn kat zeven of zelfs negen levens had, zo denken kattenbaasjes. Helaas zijn er geen garanties. Ook al komt een kat meestal op vier pootjes terecht – hij blijft niet altijd ongedeerd. Elk jaar sterven er opnieuw veel nieuwsgierige katten nadat zij klem hebben gezeten in kiepramen. Het is dus goed om een beetje op je kat te passen – in dit ene leven dat je met hem deelt.